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Treizième siècle, royaume du Mandé. Soundiata est un jeune prince de 25 ans qui passe ses journées loin de la cour royale. Il préfère chasser ou s´entrainer à l´écart, accompagné de Balla, son ami et griot-bègue. Cela pour éviter les méchancetés de ses demi-frères et de ses marâtres. Il est handicapé des deux jambes depuis son enfance. Mais son père, le roi Naré Maghan Konaté l´a imposé comme héritier. Le vieux roi continue à croire en une prophétie selon laquelle Sogolon Kondé, la fille de son ancien ennemi lui donnerait un enfant, Soundiata, qui ferait du Mandé, le plus grand empire de l´histoire de l´Afrique. Il n´a donc pas hésité à se réconcilier avec le roi de ce royaume voisin et à épouser Sogolon. L´aîné des princes et héritier légitime, Dankara Touman et sa mère, refusent de voir le trône leur échapper. Ils s´allient donc au roi-sorcier Soumangourou Kanté qui essaie depuis des années d´annexer le Mandé. Dans sa logique de mener la vie dure à son demi-frère, Dankara annonce son désir d´épouser Noura, une belle demoiselle que Soundiata, timide, aime. La tradition de cette époque disant que la main d´une fille est accordée au premier qui se présente à ses parents, Soundiata n´a d´autre choix que de s´y plier.

En pleine cérémonie de fiançailles, le roi meurt et tout est interrompu. Sur recommandation de son génie protecteur, Soundiata touche la canne royale et trouve miraculeusement l´usage de ses jambes. Mais il cède au chantage de son demi-frère qui a fait kidnapper sa mère. Dankara Touman, soutenu par les hommes de Soumangourou Kanté prend alors le pouvoir. Soundiata est contraint à quitter le Mandé avec quelques proches pour rejoindre le royaume d´origine de sa mère, le Mena. Là, Soundiata intègre l´armée et du fait de son courage et de son intelligence, son grand-père maternel, lui en confie le commandement. Pendant ce temps, Soumangourou Kanté le roi-sorcier, qui avait utilisé Dankara Touman pour mettre la main sur le Mandé, se débarrasse de ce dernier. Le peuple souffre. Soumangourou a fait de tous les hommes des guerriers, presque personne pour cultiver, la famine commence à gagner la population, lui ne pense qu´à agrandir le royaume. Une délégation rencontre discrètement Soundiata pour qu´il vienne à leur secours. Il refuse au départ mais finit par accepter, sur les conseils du roi. Grand chef de guerre, il a remporté plusieurs victoires avec l´armée du Mena. Lors de l´une de ces batailles, s´entretenant avec le roi vaincu, Soundiata s´étonne qu´il ait aboli l´esclavage. Ce roi lui explique leur conviction par rapport à l´égalité entre les hommes. De retour au Mena, Soundiata s´entretient avec son grand-père de cette règle et d´autres qu´il a eu durant ses conquêtes. Il lui évoque son souhait de voir tous les royaumes appliquer ce genre de règle. Son grand-père le soutient et lui dit qu´il pourra faire abolir toutes ces traditions injustes une fois à la tête de l´empire qui lui a été prédestiné. C´est une raison supplémentaire pour Soundiata d´entrer en guerre contre Soumangourou.

 

 

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